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On retrouve différents types de machines simples. En voici quelques exemples : les leviers, les roues et les engrenages, les pentes, les poulies et les rouleaux. Le but principal de l'emploi des machines simples est de déplacer des objets lourds en diminuant la force à appliquer. Par exemple, une poulie est une roue qui tourne sur un axe. L'effort requis pour faire tourner la roue est fournie par la force humaine ou par un moteur. La force de l'effort est reliée à la charge par une corde ou une chaîne. Celle-ci peut passer dans plusieurs roues. La poulie transfère la force, de la source de l'effort à la charge. Une partie du système de poulies peut monter et descendre avec la charge, tandis que le reste du système reste fixe. Comme l'effort s'exerce d'un côté de l'axe et la résistance de l'autre, une poulie est semblable à un levier de premier type.