Qu'est-ce que le changement climatique ?

Des données de plus en plus importantes ont convaincu une majorité des scientifiques du climat de la terre que des changements importants au climat sont en train de se produire à un rythme plus rapide qu'auparavant et que ces changements sont en partie liés aux activités humaines.

Ces modifications, étant donné leur ampleur et l'espace de temps relativement court dans lequel elles se produisent, risquent d'avoir de sérieuses répercussions sur les systèmes vivants de la planète.

Un climat toujours changeant

Le climat de la terre n'a jamais été constant. Des périodes beaucoup plus froides par exemple (ères glaciaires) ont marqué l'histoire ancienne de la terre. Cependant, les changements dans le climat se produisent normalement sur une période de temps assez grande (quelques milliers d'années). Dans le cas du changement climatique qui nous préoccupe, il s'agit de changements importants à l'intérieur de quelques décennies seulement.

Un réchauffement?

Le terme changement climatique est souvent utilisé en préférence à celui de réchauffement planétaire puisque les changements dans le climat ne touchent pas seulement les changements dans la température. Également, les changements au niveau de la température ne seront pas uniformes sur la planète, ni même à l'intérieur d'un même pays. Au Canada par exemple, différents modèles nous prédisent des augmentations de température allant jusqu'à 5 degrés Celsius d'ici 2100 (source : Environnement Canada) mais ceci dans les régions extrêmes Nord du pays. Dans le sud du pays et dans l'est surtout, on parle de changements de température moins importants.

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Causes

Le climat à la surface du globe est lié à un ensemble de facteur incluant la température des océans, les courants marins, la couverture de glace, les différences de température en différentes régions de la surface terrestre et autres. Mais un des éléments le plus important pour le maintien d'une certaine température sur terre est l'effet de serre. L'effet de serre est un processus naturel résultant de gaz présents dans l'atmosphère qui empêche une trop grande perte de chaleur de l'atmosphère vers l'espace. Sans cette couche de gaz, la température sur terre serait d'environ 18 degrés Celsius sous zéro.

Des différents gaz à effet de serre, le dioxyde de carbone ou CO2 est le plus abondant. Or, depuis l'ère industrielle et l'utilisation de plus en plus grande de combustibles fossiles comme le charbon et le pétrole, les humains rejettent des quantités de plus en plus grandes de ce gaz dans l'atmosphère.

Des études à l'aide d'outils comme les carottes glaciaires ont permis aux scientifiques d'estimer que l'atmosphère des derniers dix-milles ans contenait environ 280 parties par million (ppm) de CO2 alors qu'aujourd'hui elle en contient 360 ppm (source : Environnement Canada) et cette valeur continue de monter. Conséquences, due à l'augmentation du CO2 et des autres gaz à effet de serre, le climat de la terre est en train de changer.

Signes

Un des signes du changement climatique dont on parle le plus souvent dans les médias est celui d'une hausse générale des températures. Différents modèles des météorologues nous prédisent différentes valeurs d'augmentation, mais règle générale on parle d'une hausse moyenne à la surface du globe de 1 à 4 degrés Celsius d'ici 2100 (Source : Environnement Canada). C'est dans les latitudes plus élevées que les hausses seront plus importantes.

La hausse du niveau marin, résultat de la hausse de la température de l'eau (expansion) et de la fonte des glaces est un autre indice du changement climatique. On constate déjà cette hausse partout sur le globe et on estime que le niveau pourrait monter de 50 cm en moyenne dans les prochains 100 ans (Source: Environnement Canada).

Un autre phénomène important associé au changement climatique est l'augmentation du nombre d'évènements météorologiques extrêmes comme les tempêtes avec vents forts et fortes pluies, les tempêtes de verglas et les vagues d'inondations.

Impacts

Sur la côte Atlantique, les effets du changement climatique sont davantage liés à l'augmentation de la fréquence des évènements extrêmes qu'à la hausse de température.

Plus de tempêtes avec des vents plus forts et des précipitations plus abondantes, plus de tempêtes de verglas, risquent de causer plus de dommages aux infrastructures. Combiné avec la hausse du niveau marin, les vagues d'inondation vont causer davantage d'érosion et de dégâts matériels (quais et autres infrastructures), surtout le long des côtes.

Les pêches, la foresterie et l'agriculture risquent tous de connaître des impacts suite au changement climatique. En foresterie par exemple, la composition en espèces d'arbres de la forêt est dépendante des températures et des changements minimes peuvent contribuer à changer les espèces dominantes de nos bois, ce qui affectera l'industrie et les espèces de la flore et de la faune. De même, on pourra possiblement voir l'augmentation d'espèces d'insectes nuisibles étant donné qu'on prévoit des hivers moins rigoureux.

Enfin, il peut également y avoir des impacts positifs au changement climatique. En agriculture, des températures plus clémentes pourraient être favorables à certaines cultures qui sont actuellement difficiles.

D'autres impacts liés aux changements climatiques sont plus difficiles à prédire. C'est le cas de changements aux grands courants marins du globe. Les années et décennies qui viennent vont certainement nous révéler davantage d'informations sur les impacts moins connus à l'heure actuelle.

Pour plus de renseignements sur le changement climatique, consultez les sites ci-dessous:

Le site Web de l'eau douce: L'eau et le climat (Canada et le changement climatique)
http://www.ec.gc.ca/water/fr/nature/clim/f_canada.htm

Présentation sur le changement climatique
http://www.umoncton.ca/ecosage/changementclimatique.htm

Les changements climatiques - Questions - Qu'est-ce que le changement climatique?
http://www.climatechange.gc.ca/french/issues/what_is/index.shtml

Cric.ca - Le portail du Canada - Guide éclair
http://www.cric.ca/fr_html/guide/climate/climate_change.html

Le changement climatique au Canada - Qu'est-ce que le changement climatique?
http://adaptation.nrcan.gc.ca/posters/cc_fr.asp

La Voie verte: Les changements climatiques - Aperçu
http://www.ec.gc.ca/climate/overview_what-f.html

 

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